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Deux semaines après son décollage, le télescope James Webb entièrement déployé

Le télescope spatial James Webb a achevé avec succès samedi la dernière étape de son déploiement par celui de son miroir principal et il se trouve désormais dans sa configuration finale pour pouvoir commencer, dans un peu plus de cinq mois, son exploration du cosmos. 
«Je suis tellement ému», a déclaré Thomas Zurbuchen, responsable des missions scientifiques à la NASA, depuis le centre de contrôle situé à Baltimore, sur la côte Est américaine. «Nous avons un télescope déployé en orbite!» 

 L'emblématique miroir principal du télescope mesure environ 6,5 mètres de diamètre, et il était donc trop grand pour entrer tel quel dans une fusée lors de son décollage, il y a deux semaines. Ses deux côtés avaient ainsi dû être repliés vers l'arrière. 

 La première de ces deux ailes a été déployée vendredi, et la seconde s'est ouverte samedi matin, comme prévu. Les équipes de l'agence spatiale ont ensuite passé plusieurs heures à la verrouiller en place, afin de la sécuriser de façon définitive.

Des dizaines d'ingénieurs, qui se relaient 24h/24 au Space Telescope Science Institute depuis le lancement, ont explosé de joie une fois cette dernière étape confirmée, selon les images retransmises en direct sur internet. 

 Le patron de la NASA, Bill Nelson, s'est ensuite exprimé par liaison vidéo: «Quelle journée formidable!» a-t-il déclaré, visiblement très ému. «La NASA est un endroit où l'impossible devient possible.» AFP 

Le déploiement dans l'espace d'un tel télescope, non seulement de ses miroirs, mais aussi de son bouclier thermique plus tôt cette semaine, était une procédure ultrapérilleuse qui n'avait jamais été tentée par le passé. 

Les astronomes du monde entier, qui utiliseront cet observatoire volant, peuvent aujourd'hui pousser un grand soupir de soulagement, la mission semblant à présent en très bonne voie de réussite.

Avant d'être opérationnel, le télescope devra toutefois encore atteindre son orbite finale à 1,5 million de kilomètres de la Terre (il se trouve déjà à plus d'un million de kilomètres de nous). 

Chaque segment hexagonal formant cet immense miroir primaire, recouvert d'or afin de mieux réfléchir la lumière, devra également être minutieusement ajusté. Les instruments scientifiques devront, eux, continuer à refroidir, et être très précisément calibrés. 

Observatoire spatial le plus puissant jamais conçu, James Webb doit notamment permettre d'observer les premières galaxies, formées seulement environ 200 millions d'années après le Big Bang. 

Il doit également faire un grand pas dans l'exploration des exoplanètes, qui sont en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil. Il examinera leur atmosphère, en quête de conditions propices à l'apparition de la vie. AFP

Sont aussi prévues des observations plus proches, dans notre système solaire, de Mars ou encore d'Europe, une lune de Jupiter. 

Pour détecter les faibles lueurs venues des confins de l'Univers, James Webb avait besoin d'un miroir principal plus grand que tous ceux qui ont été envoyés en orbite jusqu'à présent. 

Le miroir secondaire, bien plus petit et placé au bout d'un tripode en face du miroir principal, avait été déployé avec succès mercredi. Il sert à concentrer la lumière du miroir primaire, avant de la diriger vers un troisième miroir et les quatre instruments scientifiques. 

Mardi, la mission avait franchi une étape majeure avec le déploiement le plus difficile, celui du bouclier thermique. 

Composé de cinq couches chacune de la taille d'un terrain de tennis, mais aussi fines qu'un cheveu, ce pare-soleil protège les instruments scientifiques de la chaleur de notre étoile.

Ces couches ont été minutieusement dépliées et tendues une par une. La face la plus proche du Soleil pourra atteindre 125°C, et la plus éloignée, -235°C. 

 La grande nouveauté de ce télescope est qu'il opérera uniquement dans l'infrarouge proche et moyen (des longueurs d'onde invisibles à l'oeil nu), et ses instruments ne peuvent donc fonctionner que dans l'obscurité totale et à des températures extrêmement basses. 

James Webb, d'une valeur de quelque 10 milliards de dollars, doit opérer durant au moins 5 ans, et potentiellement jusqu'à plus de 10 ans.  


Publié le 08 janvier 2022 Le Journal de Montréal

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